Bombes nucléaires perdues. Peuvent-ils exploser et seront-ils un jour retrouvés ?

Bombes nucléaires perdues. Peuvent-ils exploser et seront-ils un jour retrouvés ?

14.08.2022 0 Par admin
  • Zaria Horvet
  • Avenir de la BBC

Bombe

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Les États-Unis ont perdu au moins trois bombes nucléaires qui n’ont jamais été retrouvées. Comment est-ce arrivé? Où pourraient-ils être ? Et les trouverons-nous un jour ?

C’était une chaude matinée d’hiver au plus fort de la guerre froide.

Le 17 janvier 1966, vers 10 h 30, un crevettier espagnol voit un colis blanc de forme irrégulière tomber du ciel… et flotter tranquillement vers la mer d’Alboran. Quelque chose pendait sous lui, bien qu’il ne pût distinguer exactement quoi. Et puis le colis a tout simplement disparu sous les flots.

Au même moment, les habitants du village de pêcheurs voisin de Palomares ont également levé les yeux vers le ciel et ont vu une scène complètement différente – deux boules de feu géantes se précipitant droit sur eux. En quelques secondes, l’idylle rurale endormie a été brisée. Les bâtiments ont tremblé. Des éclats coupent le sol. Des parties de corps humains étaient éparpillées.

Quelques semaines plus tard, Philip Meyers a reçu un message via un téléimprimeur, un appareil semblable à un fax qui envoyait et recevait des e-mails primitifs. À l’époque, il travaillait comme officier de déminage à la base aéronavale de Sigonella, dans l’est de la Sicile.

On a dit à Meyers qu’il y avait une urgence top secrète en Espagne et qu’il devrait s’y présenter dans quelques jours.

Cependant, la mission n’était pas aussi secrète que les militaires l’avaient espéré. « Ce n’était plus une surprise que j’aie été appelé », déclare Meyers. Tout le public savait déjà ce qui se passait. Lorsqu’il a assisté à un dîner ce soir-là et a annoncé son voyage secret, il s’est retrouvé dans une situation délicate.

« J’étais confus, dit Meyers. Le voyage d’affaires était censé être secret, mais mes amis m’ont dit pourquoi j’avais été appelé. »

Pendant plusieurs semaines, les journaux du monde entier ont rendu compte de l’horrible accident – deux avions militaires américains sont entrés en collision dans les airs, larguant quatre bombes thermonucléaires B28 sur Palomares.

Trois d’entre eux ont été rapidement retrouvés sur terre, mais un a disparu dans le ciel bleu brillant au sud-est, perdu au fond de la mer Méditerranée. La recherche s’est poursuivie, car avec l’ogive d’une capacité de 1,1 mégatonne, la puissance explosive de la bombe était de 1 100 000 tonnes de TNT.

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Les bombes perdues à Palomares ont dispersé plus de 3 kg de plutonium dans la nature

Quantité inconnue

En fait, l’incident de Palomares n’est pas le seul cas où des armes nucléaires ont été perdues. Depuis 1950, il y a eu au moins 32 accidents impliquant ce qu’on appelle des « bombes cassées ». C’est le terme utilisé par l’armée américaine pour les incidents impliquant des armes nucléaires.

Dans de nombreux cas, des bombes nucléaires ont été larguées par erreur ou en cas d’urgence. Plus tard, ils ont été retrouvés. Mais trois bombes américaines manquaient toujours à l’appel. Ils se cachent toujours quelque part dans les marécages, les champs et les océans de toute la planète.

« Nous connaissons surtout les cas américains », explique Jeffrey Lewis, directeur du East Asia Nonproliferation Program au James Martin Center for Nonproliferation Studies en Californie par le département américain de la Défense.

Bon nombre de ces événements se sont produits pendant la guerre froide, lorsque le pays vacillait au bord de la « destruction mutuelle assurée » avec l’Union soviétique. Ainsi, de 1960 à 1968, lors de l’opération connue sous le nom de « Chrome Dome », les États-Unis ont constamment maintenu des avions nucléaires dans le ciel.

« Nous ne savons pas grand-chose des autres pays. Nous ne savons vraiment rien du Royaume-Uni, de la France, de la Russie ou de la Chine. Je ne pense donc pas que nous ayons un dossier complet. »

Tout d’abord, le passé nucléaire de l’Union soviétique est trouble : en 1986, elle avait accumulé 45 000 armes nucléaires. Il existe des cas connus où le pays a détruit des bombes nucléaires. Ils n’ont jamais été récupérés, mais contrairement aux incidents américains, ils se sont tous produits sur des sous-marins et leurs emplacements sont connus, sinon accessibles.

Le premier incident s’est produit le 8 avril 1970, lorsqu’un incendie a commencé à se propager dans le système de climatisation du sous-marin nucléaire soviétique K-8 alors qu’il était immergé dans le golfe de Gascogne. Cette étendue d’eau perfide dans le nord-est de l’océan Atlantique au large des côtes de l’Espagne et de la France est connue pour ses fortes tempêtes et ses nombreux naufrages. Il y avait quatre torpilles nucléaires à bord, et quand le bateau a coulé, il a emporté avec lui une cargaison radioactive.

Cependant, ces navires perdus ne sont pas toujours restés là où ils ont coulé. En 1974, le sous-marin soviétique K-129 a mystérieusement coulé dans l’océan Pacifique avec trois missiles nucléaires. Les États-Unis l’ont vite découvert et ont décidé de poursuivre secrètement ce « prix » nucléaire, « qui en soi était une histoire assez folle », dit Lewis.

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Aujourd’hui, les défenses nucléaires américaines se composent de missiles balistiques intercontinentaux terrestres (ICBM), de bombardiers et de sous-marins lance-missiles balistiques (SNLE).

L’excentrique milliardaire américain Howard Hughes, connu pour diverses activités, il fut notamment pilote et réalisateur, fit semblant de s’intéresser à l’exploitation minière en haute mer.

« Ce n’était pas vraiment une exploitation minière en haute mer, c’était une tentative de construire une griffe géante qui pourrait descendre au fond de la mer, attraper un sous-marin et le remonter », explique Lewis. C’était un projet azorien – et malheureusement, cela n’a pas fonctionné. Le sous-marin s’est effondré pendant la remontée.

« Et donc cette arme nucléaire est apparemment retombée au fond de la mer », dit Lewis. Certains pensent que les roquettes y sont restées à ce jour, cachées dans leur tombe rouillée, bien que d’autres pensent qu’elles ont finalement été retrouvées.

De temps à autre, des rapports indiquent que certaines des bombes nucléaires américaines perdues ont été retrouvées.

En 1998, un officier militaire à la retraite et son partenaire sont devenus obsédés par l’idée de retrouver une bombe larguée près de Tybee Island en Géorgie en 1958. Ils ont interviewé le pilote qui l’avait perdue à l’origine, ainsi que ceux qui avaient cherché la bombe pendant des décennies.

Ils ont limité leur recherche à Vossow Sound, une baie voisine de l’océan Atlantique. Pendant des années, le duo désespéré a exploré la région en bateau, remorquant un compteur Geiger pour détecter tout pic de rayonnement.

Et un jour, ils ont découvert un endroit, le même que celui décrit par le pilote, dans lequel le niveau de radiation était 10 fois plus élevé que les autres endroits. Le gouvernement a immédiatement envoyé une équipe pour enquêter. Mais, malheureusement, ce n’était pas une arme nucléaire. L’anomalie est due au rayonnement naturel des minéraux sur le fond marin.

Ainsi, pour l’instant, les trois bombes à hydrogène perdues par les Américains – et au moins quelques torpilles soviétiques – appartiennent à l’océan, restant des mémoriaux éternels des risques de guerre nucléaire, même s’ils sont presque oubliés. Pourquoi n’avons-nous pas encore trouvé toutes ces armes perdues ? Y a-t-il un risque d’explosion ? Et la récupérerons-nous un jour ?

Parachute insidieux

Lorsque Meyers a finalement atteint Palomares, le village espagnol où un bombardier B52 s’est écrasé en 1966, les autorités étaient toujours à la recherche de la bombe nucléaire manquante. Chaque soir, son équipe passait la nuit sous des tentes dans l’air glacial et humide. « C’était comme un hiver anglais », dit-il. Ils ont fait très peu pendant la journée – c’était un jeu d’attente.

« C’est une chose militaire normale, dépêchez-vous d’abord, attendez plus tard », dit Meyers. « Nous avons dû nous dépêcher, puis nous n’avons rien fait pendant deux semaines. Et finalement la recherche sous-marine est devenue très sérieuse. »

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Le submersible Alvin a failli tomber au fond lorsqu’il a largué une bombe à Palomares

Le groupe de recherche a fait appel à deux inventions ingénieuses. L’un d’eux était un obscur théorème du XVIIIe siècle inventé par un prêtre presbytérien devenu mathématicien amateur. Le théorème, s’appuyant sur des cas passés, calcule la probabilité qu’ils se répètent. L’armée a utilisé des techniques «d’inférence bayésienne» pour décider où chercher la bombe et la chercher de la manière la plus efficace possible, en maximisant les chances de la trouver.

La deuxième invention était l’Alvin, un sous-marin avancé capable de plonger à des profondeurs sans précédent. Ressemblant à un grand requin blanc rond, il descendait chaque jour dans les eaux bleu foncé de la Méditerranée avec des gens dans son ventre et faisait une chasse à vue.

Le 1er mars 1966, le petit sous-marin repère enfin quelque chose : le sillage laissé par la bombe lorsqu’elle touche le fond marin. Des photographies ultérieures ont montré une vue étrange – la pointe arrondie de l’arme nucléaire manquante enveloppée d’un linceul fantomatique, un parachute blanc qui s’est partiellement ouvert en tombant, enchevêtré autour de la précieuse cargaison. Ce tuyau métallique mortel ressemblait en quelque sorte à une personne enveloppée dans un drap à l’Halloween.

Mais les difficultés n’ont pas pris fin. Maintenant, la tâche de Meyers était de développer un plan pour récupérer la bombe du fond de l’océan, où elle se trouvait à une profondeur de 869 m. L’équipe a créé une sorte de filet avec plusieurs milliers de pieds de corde en nylon solide et un crochet en métal. L’idée était d’accrocher l’appareil et de le tirer suffisamment près de la surface pour qu’un plongeur puisse l’atteindre et le sécuriser plus soigneusement.

« C’était le plan. Ça n’a pas marché », dit Meyers.

« Tout a été fait très délibérément, soigneusement et lentement, dit Meyers. Alors nous avons juste attendu… nous nous sommes inquiétés, nous avons décidé étape par étape ce qu’il fallait faire ensuite. »

Ils ont réussi à accrocher la bombe nucléaire et ils ont commencé à la soulever par le bas. Mais la catastrophe a frappé. Le parachute, qui a été déplacé au fond de l’océan, a soudainement commencé à faire ce qu’il fait le mieux – ralentir et compliquer le mouvement de la cargaison.

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Une bombe perdue par le croiseur USS Ticonderoga se trouverait à 80 km au large d’Okinawa, au Japon

« Tu te rends compte que les parachutes marchent aussi bien dans l’eau que sur terre ? » dit Meyers. Finalement, le cordon sur lequel la cargaison était tirée s’est cassé et la bombe nucléaire a commencé à glisser lentement vers le bas. Cette fois, elle était encore plus profonde qu’avant.

Le bébé Alvin avec son équipe à bord a heureusement réussi à se démêler et n’a pas été entraîné au fond avec la bombe.

Meyers était dévasté. « Cela nous a rendus très tristes », dit-il. Maintenant, la bombe était plus profonde et la ligne de pêche improvisée ne suffisait pas à l’attraper. La tâche a été confiée à une autre équipe sur un autre bateau.

Un mois plus tard, avec l’aide d’un sous-marin robotisé – un appareil commandé par câble – ils ont attrapé la bombe directement par le parachute et l’ont soulevée à la surface.

L’ogive s’était déplacée dans l’obus, de sorte que la bombe ne pouvait pas être désamorcée de la manière habituelle à travers un trou spécial sur le côté. L’armée a dû couper l’obus – un travail plutôt éprouvant pour les nerfs, si vous vous souvenez qu’il s’agit d’armes nucléaires.

« Ils ont dû percer un trou dans la bombe à hydrogène, dit Meyers. Mais ils l’ont fait. Ils étaient prêts à le faire. »

Mystère des marais

Malheureusement, cela ne s’est pas produit avec trois bombes qui n’ont pas été retrouvées à ce jour. Cependant, le risque qu’ils explosent est considéré comme faible.

Pour comprendre pourquoi, vous devez comprendre comment une bombe nucléaire est fabriquée.

En septembre 1905, Albert Einstein écrivit au stylo sur papier les lettres et les chiffres qui devinrent l’équation la plus connue au monde. E = mc2, ou l’énergie est égale à la masse du corps multipliée par la vitesse de la lumière au carré.

Cela signifie que chaque atome qui compose le monde peut être converti en énergie, et vice versa. Si vous comprenez comment faire cela, vous pouvez, par exemple, créer une sortie d’énergie égale à la puissance du Soleil.

Trente-quatre ans plus tard, Einstein écrivit au président américain Franklin D. Roosevelt l’avertissant que les nazis essayaient de transformer sa théorie en arme, et le reste appartient à l’histoire.

Le projet Manhattan (le nom de code pour le développement des armes nucléaires aux États-Unis) a été rapidement formé et déjà en 1945, les États-Unis ont largué leur première bombe atomique.

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Une explosion nucléaire sous-marine à l’atoll de Bikini dans les Îles Marshall a créé un champignon plat bas d’eau et de débris radioactifs

Les bombes larguées sur les villes japonaises d’Hiroshima et de Nagasaki quelques jours plus tard étaient des bombes atomiques. Le pouvoir destructeur d’une telle bombe provient de la division des atomes.

Cette scission libère tellement d’énergie qu’elle provoque la scission d’autres atomes à leur tour, déclenchant une puissante réaction en chaîne.

Lors des premiers tests, les scientifiques n’étaient pas sûrs que la réaction s’arrêterait – ils ont envisagé la possibilité très réelle que la fin du monde puisse se produire.

Pour démarrer le processus de désintégration atomique, les bombes étaient équipées d’un dispositif similaire à un pistolet. Il a tiré une « balle » d’atomes radioactifs, tels que l’uranium-235, dans encore plus d’uranium-235. Ou, à l’aide d’explosifs conventionnels, des atomes de plutonium-239 ont été comprimés jusqu’à ce qu’ils commencent à se diviser.

Les premières bombes atomiques à Hiroshima et Nagasaki rasèrent des villes entières et tuèrent des centaines de milliers de personnes. À l’épicentre de l’explosion, les corps se sont simplement évaporés dans l’air. Les autres sont morts de brûlures par rayonnement ou de maladie dans les jours, les mois et les années qui ont suivi.

La prochaine génération d’armes nucléaires, développées dans les années 1950 et 1960, était des milliers de fois plus puissante. Les bombes perdues appartenaient à cette génération. C’étaient des bombes thermonucléaires ou à hydrogène, et elles avaient une réaction nucléaire différente en leur cœur.

Au départ, ils ont subi la même étape de fission que dans le cas des bombes atomiques, qui ont libéré une quantité d’énergie incroyable. Il a enflammé le deuxième noyau, qui contenait des isotopes d’hydrogène – le deutérium (hydrogène lourd) et le tritium (hydrogène radioactif), qui sont entrés en collision et ont libéré encore plus d’énergie, formant de l’hélium et un neutron libre.

Plusieurs dispositifs de sécurité pourraient être calculés dans une telle bombe.

C’est par exemple le cas de la bombe thermonucléaire Mark 15 de 3 400 kg, perdue près de Tybee Island, qui gît toujours quelque part dans le Vossow Sound. Le 5 février 1958, elle est chargée sur un bombardier B-47 pour rejoindre un autre B-47 dans le cadre d’une longue mission d’entraînement.

Son but était de simuler une attaque contre l’Union soviétique, seul le rôle de Moscou était joué par la ville américaine de Redford dans l’État de Virginie. Les pilotes sont partis de Floride pour tester la capacité de l’avion à voler pendant des heures avec des armes lourdes à bord.

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Si la bombe perdue au large de Tybee Island est intacte et contient toujours une capsule nucléaire, elle pourrait avoir un rendement explosif pouvant atteindre 1,7 mégatonnes de TNT

Tout s’est bien passé, mais sur le chemin du retour à la base, les avions ont rencontré une mission d’entraînement distincte en Caroline du Sud. Le plan du groupe était d’intercepter l’un des B-47, mais il y avait confusion et ils ont raté le deuxième bombardier, qui transportait des armes nucléaires. Dans la catastrophe qui a suivi, le B-47 transportant la bombe nucléaire a été endommagé.

Le pilote a décidé de larguer la bombe nucléaire dans l’eau, puis de faire un atterrissage d’urgence. La bombe est tombée d’une hauteur de 9 144 mètres dans l’eau près de Tybee Island, mais même un tel impact ne l’a pas fait exploser.

En effet, il est remarquable qu’aucun des 32 accidents « flèche brisée » n’ait entraîné la détonation de composants nucléaires, bien que deux grandes zones aient été contaminées par des matières radioactives.

Une raison possible à cela est le système de séparation des matières nucléaires de l’arme elle-même, nécessaire à la réaction de fission. Une capsule ou « pointe » – qui dans ce cas consistait en plutonium – pouvait être ajoutée à l’arme à la dernière minute en cas de besoin. Cela signifiait que même si les explosifs conventionnels de la bombe explosaient alors qu’elle était à bord, la matière radioactive ne deviendrait pas assez chaude pour diviser les atomes.

Lewis note également que, bien que la bombe de Taiba soit tombée d’une grande hauteur, l’océan a adouci l’impact. De même, les capsules spatiales atterrissent sur l’eau.

Les bombes ultérieures avaient également des caractéristiques telles qu’une « sécurité à point unique » – un moyen de s’assurer que le dispositif nucléaire ne se déclencherait pas sans activation. Dans une telle arme, les explosifs conventionnels d’une bombe peuvent exploser, mais ils ne feront pas exploser la matière radioactive.

Avoir autant de fonctionnalités de sécurité est essentiel – principalement parce qu’elles ne fonctionnent pas toujours. Dans un cas en 1961, un bombardier B-52 a connu une panne de système alors qu’il survolait Goldsboro, en Caroline du Nord, provoquant la chute de deux bombes nucléaires au sol.

Un parachute s’est ouvert au-dessus de l’un d’eux et elle a survécu, bien qu’il ait été découvert plus tard que trois de ses quatre mécanismes de sécurité avaient échoué.

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Finalement, la bombe de Palomares a été ramenée à la surface par un sous-marin robotique

Dans un document déclassifié de 1963, le secrétaire américain à la Défense de l’époque écrit que « l’explosion a été évitée grâce à un heureux accident ».

La deuxième bombe nucléaire est tombée au sol, elle s’est envolée et ses fragments se sont retrouvés coincés dans le sol. La plupart d’entre eux ont été récupérés, mais un fragment, celui contenant de l’uranium, était coincé dans la terre à une profondeur de 15 m. L’US Air Force a acheté le terrain dans cette zone afin que les gens puissent l’excaver.

Certains cas sont si étranges qu’ils ressemblent même à de la fiction. L’une des histoires les plus étranges s’est peut-être produite lors d’un exercice d’entraînement sur le porte-avions USS Ticonderoga en 1965.

Un avion d’attaque A4E Skyhawk avec une bombe nucléaire B-43 à bord roulait vers l’ascenseur lorsque l’équipage sur le pont a soudainement réalisé que l’avion était sur le point de s’écraser. Le pilote a reçu le signal de freiner, mais malheureusement il ne s’en est pas rendu compte. L’avion d’attaque, ainsi que le jeune lieutenant et l’arme nucléaire, sont tombés par-dessus bord et ont disparu dans les vagues de la mer des Philippines.

Ils restent à une profondeur de 4 900 m près de l’île japonaise.

Une image confuse

Après 10 semaines de recherches, le 16 avril 1958, la bombe de Tybee Island est déclarée irrémédiablement perdue. Selon un document rédigé par le pilote qui l’a larguée, la bombe n’avait pas de capsule nucléaire – elle n’a pas été installée avant l’entraînement.

Cependant, certains craignent que ces informations ne soient incorrectes. En 1966, le secrétaire adjoint à la Défense de l’époque a écrit une lettre décrivant la bombe comme « complète », ce qui signifie qu’elle contenait un noyau de plutonium. Si cela est vrai, la bombe Mark 15 aurait pu provoquer une véritable explosion thermonucléaire.

Aujourd’hui, on pense que la bombe est enterrée sous une couche de limon d’un mètre et demi sur le fond marin. Dans un rapport final à ce sujet, publié en 2001, la Nuclear Weapons and Counterproliferation Agency de l’US Air Force a conclu que si les explosifs à l’intérieur de la bombe restaient intacts, cela pourrait poser un « risque d’explosion grave » pour le personnel et l’environnement. Et donc mieux vaut ne pas y toucher, même dans le but de le remonter à la surface.

Mais une arme nucléaire peut-elle exploser sous l’eau ?

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Les navires coulés lors des procès de Baker sont devenus un refuge pour les créatures marines

Comme le montre la vie, peut-être. Le 25 juillet 1946, les États-Unis ont fait exploser une bombe atomique sur l’atoll de Bikini, une chaîne d’îles tropicales pittoresques entourées de récifs coralliens turquoise et du bleu profond de l’océan Pacifique.

L’armée américaine a fixé une bombe à 27 mètres sous un groupe de navires remplis de porcs et de rats et l’a fait exploser.

Plusieurs navires ont coulé instantanément. La grande majorité des animaux sont morts – soit de la première explosion, soit plus tard d’un empoisonnement aux radiations. La superbe photo de ce jour-là montre un champignon blanc géant s’élevant contre une plage bordée de palmiers.

À la suite de ces tests, les îles étaient tellement contaminées par les radiations que le plancton sur les photographies brillait. L’atoll est pollué à ce jour – les gens qui y vivaient autrefois ne sont jamais rentrés chez eux, tout comme Tchernobyl, l’endroit est devenu une oasis de faune.

Perdu à jamais

Selon Lewis, il y a très peu de chances que nous trouvions un jour les trois bombes nucléaires manquantes. Les raisons en sont en partie les mêmes que celles pour lesquelles ils n’ont pas pu être trouvés immédiatement.

Premièrement, parce que les coordonnées de l’endroit où ils ont été perdus sont assez approximatives, ils sont recherchés par des photographies, ce qui est très difficile.

Lorsque des avions s’écrasent dans l’océan, la boîte noire est souvent retrouvée des jours ou des semaines plus tard. Cela peut donner l’impression qu’avec l’aide des technologies modernes, il est assez facile de trouver de tels objets sur de vastes étendues d’eau. Mais les boîtes noires ont une « balise sous-marine » spéciale, une impulsion électronique répétitive qui aide à localiser leur emplacement.

L’arme nucléaire perdue n’avait pas un tel équipement. Pour le trouver, les spécialistes doivent réduire la zone de recherche, puis nettoyer soigneusement l’océan. Il s’agit d’un processus fastidieux et inefficace qui nécessite des plongeurs ou des sous-marins.

Une autre façon pourrait être de rechercher des rafales de rayonnement, comme l’a fait l’officier à la retraite Derek Duke lorsqu’il a cherché une bombe près de Tybee Island. Mais c’est aussi extrêmement difficile – en partie parce que les bombes nucléaires n’émettent pas de radiations.

« Ils sont conçus pour ne pas constituer une menace radioactive pour les personnes qui travaillent avec eux, dit Lewis. Ils ont une empreinte radioactive, mais elle est très petite et seulement perceptible à courte distance. »

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Le sous-marin nucléaire USS Scorpion, qui a coulé avec deux torpilles Mark 45, est resté au fond pendant 54 ans

En 1989, un autre sous-marin nucléaire soviétique K-278 « Komsomolets » a coulé dans la mer de Barents au large de la Norvège. Comme le K-8, il était également à propulsion nucléaire et transportait à l’époque deux torpilles nucléaires. Pendant des décennies, son épave est restée sous 1,7 km d’eau arctique.

Mais en 2019, des scientifiques sont descendus sur le navire et ont découvert que les niveaux de rayonnement dans les échantillons d’eau prélevés sur son tuyau de ventilation étaient 100 000 fois plus élevés que ce qui devrait normalement être trouvé dans l’eau de mer.

Cependant, ce cas est inhabituel. Les éléments radioactifs n’ont probablement pas fui des torpilles nucléaires du sous-marin, mais de son réacteur nucléaire à travers une fissure qui s’est peut-être formée lors de l’accident. À seulement un demi-mètre du tuyau de ventilation, le niveau de rayonnement était normal.

L’arme nucléaire perdue fascine Lewis non pas tant à cause de son danger potentiel, mais parce qu’elle symbolise la fragilité de notre système de défense face à des inventions dangereuses.

« Je pense que nous avons l’illusion que les gens qui travaillent avec des armes nucléaires sont en quelque sorte différents des autres, qu’ils font moins d’erreurs ou qu’ils sont en quelque sorte plus intelligents. Mais la réalité est que les organisations qui travaillent avec des armes nucléaires sont en fait les mêmes que le reste des organisations créées par l’homme. Elles sont faillibles. Elles sont imparfaites », déclare Lewis.

Même à Palomares, où toutes les bombes nucléaires perdues ont finalement été retrouvées, le sol est toujours contaminé par les radiations de l’explosion de deux d’entre elles. Certains militaires américains qui ont participé aux efforts de nettoyage initiaux, tels que le pelletage de la terre arable dans des barils, ont développé plus tard des cancers qu’ils croyaient liés à l’incident.

En 2020, plusieurs survivants militaires ont déposé un recours collectif contre le secrétaire aux Anciens Combattants, bien que de nombreux plaignants aient maintenant entre 70 et 80 ans.

Pendant ce temps, la communauté locale exige des autorités un nettoyage plus approfondi de la région depuis des décennies. Palomares est surnommée « la ville la plus radioactive d’Europe », et les écologistes locaux protestent désormais contre le projet d’une entreprise britannique de construire une station balnéaire ici.

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L’ogive nucléaire de la bombe perdue à Palomares s’était déplacée dans l’affaire, son élimination était donc risquée

Lewis est convaincu que le type de pertes d’armes survenues pendant la guerre froide ne se reproduira probablement pas. Après tout, l’opération Chrome Dome s’est achevée en 1968 et les avions équipés de bombes nucléaires ne volent plus pour un entraînement régulier.

« Et la rotation des avions avec des armes en l’air s’est arrêtée pour des raisons évidentes, dit-il. Au final, ils ont décidé que c’était trop dangereux. »

L’exception à cela sont les sous-marins nucléaires, sur lesquels des accidents se produisent encore aujourd’hui. Les États-Unis disposent actuellement de 14 sous-marins lance-missiles balistiques (SSBN), tandis que la France et le Royaume-Uni en ont quatre chacun.

Pour servir de dissuasion nucléaire, ces sous-marins doivent rester non détectés pendant les opérations en mer, ce qui signifie qu’ils ne peuvent envoyer aucun signal à la surface pour indiquer leur emplacement.

Ils se déplacent principalement par inertie – essentiellement, l’équipage s’appuie sur des machines équipées de gyroscopes qui peuvent calculer où se trouve le sous-marin à un moment donné. Pour ce faire, vous devez connaître l’endroit où se trouvait le bateau en dernier, dans quelle direction il se dirigeait et à quelle vitesse il se déplaçait.

Ce système potentiellement imprécis a conduit à un certain nombre d’incidents, le plus récemment en 2018 lorsqu’un sous-marin nucléaire lanceur de missiles balistiques a failli heurter un ferry.

L’ère des armes nucléaires perdues n’est peut-être pas encore révolue.

Vous pouvez lire l’ original de cet article en anglais sur le site Web de BBC Future .

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