Pourquoi les tyrannosaures avaient-ils de petites pattes avant ? La réponse a été donnée par la dernière trouvaille

Pourquoi les tyrannosaures avaient-ils de petites pattes avant ? La réponse a été donnée par la dernière trouvaille

08.07.2022 0 Par admin

Une reconstruction d'artiste de Meraxes gigas

Crédit photo : Carlos Papolio/Handout via Reuters

Légende des photos,

Reconstitution artistique du dinosaure prédateur Meraxes gigas

Le dinosaure géant Meraxes gigas, qui vivait il y a environ 100 millions d’années dans ce qui est aujourd’hui la Patagonie du Nord en Argentine, avait une tête énorme mais de minuscules pattes.

L’animal avait un corps de 11 mètres de long et une tête d’un mètre de long. Dans le même temps, les pattes avant du monstre ne mesuraient que 60 centimètres de long. Mais les scientifiques pensent que cela avait sa propre signification évolutive.

Récemment, des scientifiques ont découvert une nouvelle espèce de dinosaure et l’ont nommée d’après le dragon Meraxes de la série télévisée « Game of Thrones » (ce dragon était en fait déjà un fossile, avec un seul crâne restant dans le Château Rouge).

Meraxes gigas appartient à un groupe de prédateurs carcharodontosaures principalement bipèdes, similaires au célèbre tyrannosaure T-rex (Tyrannosaurus rex) précisément dans ces minuscules membres antérieurs. Cela a conduit les scientifiques à supposer qu’une telle caractéristique anatomique était courante chez les dinosaures prédateurs.

Les carcharodontosaures ont vécu au Crétacé et se sont éteints avec tous les dinosaures incapables de voler, ne laissant derrière eux que des fragments de squelettes fossilisés.

Les scientifiques argentins ont eu la chance de découvrir un membre antérieur presque complet de M. gigas, ainsi qu’une partie du crâne, du fémur et du bassin.

Apparemment, ces ossements ont été si bien conservés car peu de temps après la mort du dinosaure, qui pesait près de 4,5 tonnes au cours de sa vie, ses restes ont été enterrés sous une couche de roches sédimentaires.

Bien que Meraxes et T. rex aient des membres antérieurs très similaires, ces dinosaures n’étaient pas étroitement liés, et la similitude s’explique par une évolution convergente, lorsque différentes espèces menant un mode de vie similaire développent des traits similaires.

Mais à quoi bon des pattes aussi petites et, à première vue, inutiles ?

Selon Juan Canale, le responsable de l’étude (ses résultats sont publiés dans Current Biology) et membre du musée de paléontologie Ernesto Bachmann, l’explication peut être que chez les premiers ancêtres de Meraxes et T. rex, les membres antérieurs peuvent avoir remplissait à l’origine des fonctions importantes dans la chasse.

Au fil du temps, la grosse tête aux mâchoires puissantes est devenue un outil de chasse beaucoup plus efficace et les pattes avant se sont progressivement atrophiées.

Cependant, à en juger par la structure des os, ces « pieds » avaient des muscles assez importants et ne pouvaient pas être si inutiles.

« Je ne pense pas qu’ils aient joué un rôle dans la chasse – cette fonction était principalement assurée par la tête, mais je pense qu’ils pourraient très bien servir à d’autres fins. Par exemple, pour tenir la femelle pendant l’accouplement ou comme support lorsque le dinosaure nécessaire pour grimper », suggère Canale.

Crédit photo : Akiko Shinya/Handout via REUTERS

Légende des photos,

Peter Makovicki avec un os découvert dans les grès de Patagonie

Le co-auteur de Canali, Peter Makowitzki, souligne également que les membres antérieurs du dinosaure « étaient deux fois moins courts que sa tête, et que l’animal était donc incapable d’atteindre sa bouche avec eux ».

Soit dit en passant, ces jambes n’étaient pas la seule caractéristique de Meraxes.

Son crâne était étonnamment richement décoré de crêtes, de sillons, de cônes et même de cornes miniatures. Ces signes se retrouvent généralement chez les individus sexuellement matures, ce qui suggère qu’ils ont joué un rôle important dans les jeux d’accouplement.

Malheureusement, admet Canale, puisque nous ne pourrons jamais assister de nos propres yeux aux jeux d’accouplement des Meraxes, nous ne pouvons que spéculer sur l’impression que toutes ces décorations auraient pu faire sur la femelle dinosaure.

Voulez-vous recevoir les principales nouvelles dans le messager? Abonnez-vous à notre Telegram ou Viber !