Les scientifiques ont découvert que le premier ancêtre de l'homme est un million d'années plus vieux qu'on ne le pensait

Les scientifiques ont découvert que le premier ancêtre de l'homme est un million d'années plus vieux qu'on ne le pensait

29.06.2022 0 Par admin

Crâne

Photo par Getty Images

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Une copie du crâne appartenant à « Mme Ples », dont les fossiles ont été trouvés dans une grotte sud-africaine en 1947

Selon une nouvelle étude, les restes fossilisés de certains des plus anciens ancêtres de l’humanité sont beaucoup plus anciens qu’on ne le pensait.

Des fossiles, en particulier les restes de la femme des cavernes « Mme Ples », ont été trouvés dans les grottes d’Afrique du Sud, connues sous le nom de « Cradle of Mankind ».

Les méthodes de recherche modernes suggèrent qu’ils ont entre 3,4 et 3,7 millions d’années.

La nouvelle chronologie peut changer les notions généralement acceptées de l’évolution humaine – elle pourrait suivre différentes voies et à différents endroits.

Pendant de nombreuses années, les scientifiques ont estimé que l’âge de l’australopithèque africain, Australopithecus africanus, dont les fossiles ont été trouvés dans les grottes de Sterkfontein près de Johannesburg, était de 2,1 à 2,6 millions d’années.

« Mais cela ne correspondait pas à la chronologie », a déclaré le scientifique français Laurent Brussels, l’un des auteurs de l’étude, publiée dans la revue scientifique PNAS.

Il explique qu’il y a environ 2,2 millions d’années, une autre espèce parcourait déjà la région – l’habileté humaine (Homo habilis) – le premier membre du genre Homo, qui apparaîtra plus tard les humains modernes (Homo sapiens). Mais dans les profondeurs de la grotte, où ils ont trouvé « Mme Ples », ils n’ont trouvé aucun signe d’Homo habilis.

« C’était très étrange de voir que l’australopithèque réussissait à vivre aussi longtemps », a déclaré le scientifique à l’AFP.

Evolution humaine

  • Sahelanthropus (Sahelanthropus tchadensis) – il y a environ 7 à 6 millions d’années
  • Ardipithecus (Ardipithecus ramidus) – il y a environ 6 à 4 millions d’années
  • Australopithèque – il y a 4,4 à 1,4 millions d’années.
  • Homo habilis – il y a 2 à 1,5 millions d’années
  • Homo erectus – il y a environ 2 à 1 millions d’années
  • Homme de Heidelberg (Homo heidelbergensis) – il y a 600 à 200 mille ans
  • Néanderthal (Homo neanderthalensis) – il y a environ 200 000 ans
  • Homo sapiens – il y a environ 315 000 ans

Source : Encyclopédie Britannica

L’âge de Mme Ples a également été remis en question par une étude récente qui a révélé que le squelette d’un australopithèque connu sous le nom de « Little Foot » avait 3,67 millions d’années.

De nouvelles données suggèrent que les Australopithecus africanus, y compris Mme Ples, étaient des contemporains des Australopithecus afarensis d’Afrique de l’Est, dont Lucy, âgée de 3,2 millions d’années en Éthiopie, a déclaré le co-auteur de l’étude, Dominique Stratford.

Les deux espèces pourraient se croiser

La chronologie mise à jour signifie que ces deux espèces, qui existaient en parallèle, pourraient interagir l’une avec l’autre, ainsi que se croiser et se reproduire, selon les scientifiques.

« Depuis des millions d’années, ces espèces, qui ne vivaient qu’à 4.000 kilomètres de distance, ont eu le temps de voyager, de s’accoupler… on peut donc imaginer une évolution commune à travers l’Afrique », a déclaré Laurent Brussels.

La ligne évolutive de l’homme moderne dans ce cas semble plus déroutante, et son arbre généalogique, selon Bruxelles, « plus comme un buisson ».

L’australopithèque sud-africain était autrefois considéré comme « trop ​​jeune » pour être l’ancêtre du genre Homo, explique Stratford. Par conséquent, la patrie de Lucy – l’Afrique de l’Est – était considérée comme le lieu d’évolution le plus probable de l’homme moderne.

La nouvelle datation suggère que l’australopithèque sud-africain a eu un million d’années pour faire ce saut évolutif, donc « Mme Ples » et son espèce dans son ensemble pourraient avoir été les premiers ancêtres des humains.

Photo P.PLAILLY / E.DAYNES / SPL

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Restes de l’hominidé de Lucy

Les datations précédentes sous-estimaient l’âge de Mme Ples parce qu’elles mesuraient des dépôts minéraux d’écoulement de calcite plus jeunes que le reste de la grotte, selon l’étude.

Pour la dernière étude, les scientifiques ont utilisé une méthode appelée datation des nucléides cosmogéniques. Il étudie les niveaux d’isotopes rares formés lorsque des roches contenant du quartz ont été irradiées avec des flux de particules cosmiques à haute énergie.

« Leur désintégration radioactive remonte à l’époque où les pierres ont été enterrées dans une grotte, lorsqu’elles se sont retrouvées à l’entrée avec un fossile », a déclaré l’auteur principal Darryl Granger de l’Université Purdue aux États-Unis.

Plus de restes humains anciens ont été trouvés dans les grottes sud-africaines que partout ailleurs dans le monde.

En 1947, le crâne presque complet d’une femme des cavernes nommée « Mme Ples » a été découvert ici.

Selon le Smithsonian Museum, les espèces d’australopithèques, qui marchaient sur deux jambes, étaient beaucoup plus courtes que les humains modernes. La taille moyenne des hommes était de 138 cm et celle des femmes de 115 cm.

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