"Marche de la mort". Alors que neuf femmes courageuses échappaient aux nazis au printemps 1945

"Marche de la mort". Alors que neuf femmes courageuses échappaient aux nazis au printemps 1945

19.06.2022 0 Par admin
  • Lucy Wallis
  • La force aérienne

Hélène de Podlasie

Photo de Martine Fourcaut

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Hélène de Podlasie

Quand votre grand-mère vous raconte soudain au déjeuner comment elle a réussi à s’évader du camp de concentration nazi en 1945 avec huit autres résistants, vous voulez involontairement en savoir plus. L’écrivaine Gwen Strauss a décidé de suivre les traces des femmes héroïques, de rétablir le cours des événements et de tout mettre en œuvre pour préserver pour la postérité le souvenir de ce qui s’est passé il y a plus de 75 ans.

Un jour de 2002, Gwen Strauss a déjeuné avec sa cousine de 83 ans, Ellen Podlaski. Ellen était française et Gwen, une écrivaine américaine, vivait également en France.

Gwen ne savait qu’en termes généraux que sa grand-mère avait participé à la Résistance française. Ma grand-mère n’a rien dit à ce sujet, puis a soudainement parlé.

Et Gwen a entendu une histoire dramatique sur l’arrestation, la torture de la Gestapo et le camp de concentration nazi.

À la fin de la guerre, des prisonniers, dont Helen Podlaski, ont été alignés en colonne et emmenés. Ils étaient convaincus qu’ils étaient exécutés.

« Et puis mes amis et moi avons réussi à nous échapper », a résumé succinctement la vieille dame.

La petite-fille a été choquée.

« Il n’est pas rare que des prisonniers survivants se taisent pendant des années ou en parlent à des inconnus, pas à des proches, mais la vie de ma grand-mère touchait à sa fin et elle voulait probablement la partager avec moi ».

Gwen voulait en savoir plus – tout d’abord sur les amis de sa grand-mère de l’heureux sauvetage. Le résultat fut un livre intitulé « Nine ».

Photo de la Croix-Rouge suédoise

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Prisonniers du camp de concentration de Ravensbrück (photo d’archive de la Croix-Rouge suédoise)

Jeune souterrain

Helen Podlaski, 24 ans, était une agente de liaison de la Résistance dans le nord-est de la France, son surnom secret était « Christine ». Elle avait une formation d’ingénieur et parlait cinq langues, dont l’allemand.

« Dans la hiérarchie de la Résistance, elle était assez élevée », explique Gwen.

Avant de se retirer de France en 1944, la Gestapo décide finalement de régler ses comptes avec ses opposants et procède à des arrestations massives. Ellen, son amie d’école et sept autres femmes qu’elles ont rencontrées plus tard faisaient également partie des personnes capturées.

Susan Mode, 22 ans (surnommée « Zaza »), selon Ellen, était très optimiste, gentille et généreuse. Elle et son fiancé René ont aidé le jeune français à se cacher pour aller travailler en Allemagne. Ils ont été arrêtés un mois après le mariage.

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En haut à droite – Zinka, puis dans le sens des aiguilles d’une montre – Nicole, Josie et Zaza

La figure la plus importante de l’underground était Nicole Clarence.

« Elle n’avait que 22 ans, et elle dirigeait un réseau de communication dans toute la région parisienne, raconte Gwen Strauss. C’était très dangereux. Nicole a été arrêtée trois semaines avant la libération de Paris en août 1944 et envoyée sur son dernier vol vers l’Allemagne. » « .

L’une des dernières à être emmenées hors de Paris était Jacqueline Aubrey du Boulet (« Jackie »), 29 ans, éclaireuse de la résistance et la plus âgée des « neuf ». Son mari était dans l’armée et est mort pendant la guerre de 1940.

Jacqueline a été élevée par son oncle et sa tante, car son père, marin, naviguait presque toujours.

« Lorsqu’il se présentait à la maison, sa fille le suivait partout et, pour ainsi dire, se salait. Elle employait des mots de marin, n’hésitait pas à dire franchement ce qu’elle pensait, fumait depuis toujours, parlait d’une voix basse et rauque et essayait de paraissent sévères. »

Mais derrière l’enveloppe extérieure se cachait une âme fidèle et bienveillante, raconte Gwen.

Madelon Verstinenn, 27 ans, et Gilemette Dendels, 23 ans, sont issus de riches familles néerlandaises et étaient des amis venus à Paris pour assurer la liaison avec la résistance locale et ont rejoint la Gestapo presque immédiatement.

« Gilemette était forte physiquement, mais très douce et un peu aérienne, et Madelon – une fille de caractère, une de ces personnes qui veulent aller partout et être au centre des événements », – décrit Gwen Strauss.

René Lebon Châteaune, une petite blonde bouclée avec une petite encoche entre les dents de devant, était qualifiée de « poupée » par d’autres, mais Gwen parle d’elle comme d’un homme d’un courage exceptionnel. Dans la clandestinité, René était surnommé « Zinka ». Elle et son mari cachaient des pilotes britanniques abattus au-dessus de la France.

Après l’arrestation, René a donné naissance à une petite fille, qu’elle a nommée d’après sa patrie, la France, mais n’est restée avec elle que 18 jours. Ensuite, l’enfant a été emmené et la mère a été transférée en Allemagne.

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Sur la photo ci-dessus, Jackie, suivie dans le sens des aiguilles d’une montre par Lon, Maine et Gigi

Il y avait aussi Yvonne le Guillaume (« Mena ») – « une fille de la classe ouvrière qui aimait être amoureuse ». Parmi les clandestins avec qui elle travaillait à Paris, il y avait des Hollandais, dont l’un est devenu son petit ami. Elle avait 22 ans au moment de son arrestation.

La plus jeune des neuf était Joséphine Bordanawa (« Josie »), 20 ans, arrêtée à Marseille. Elle était espagnole, avait une voix merveilleuse et aimait particulièrement chanter pour les jeunes enfants, qui ont immédiatement cessé de pleurer.

Les jeunes femmes se sont rencontrées et se sont liées d’amitié dans la caserne du camp de concentration pour femmes de Ravensbrück, à 90 kilomètres au nord de Berlin.

Endroit inquiétant

L’administration nazie a détruit les listes de prisonniers. Mais selon les données disponibles, de mai 1939 à avril 1945, 133 000 « Allemands qui ont déshonoré la nation » et membres de la Résistance de toute l’Europe sont passés par Ravensbrück et ses branches. Au printemps 1940, des communistes allemands extradés par Moscou après la conclusion du pacte Molotov-Ribbentrop y sont emmenés.

Environ 50 000 prisonniers sont morts de malnutrition et de maladie, 5 à 6 000 qui ne pouvaient plus travailler, ont été abattus ou tués dans une chambre à gaz et 86 ont été victimes de la recherche médicale.

Certains superviseurs étaient caractérisés par un sadisme pathologique. Ils étaient assistés par des gardes masculins avec des chiens et des fouets. Après la guerre, 16 anciens membres du personnel du camp ont été exécutés pour leur implication dans les massacres.

À leur arrivée, les prisonniers ont été déshabillés et ont reçu des robes rayées et des tongs en bois. Le repas consistait en de l’eau bouillante, dans laquelle flottaient des morceaux de pommes de terre avec des coques, du café de navets et 200 grammes de pain par jour.

L’amitié a aidé

Les héroïnes de cette histoire ont dit qu’elles avaient été sauvées par l’amitié.

Les conditions étaient terribles. Les prisonniers ont été battus, déshabillés lors des perquisitions et les jours de pluie et de gel, les inspections ont été délibérément retardées de deux à trois heures.

Les femmes ont commencé un « bol de solidarité ». Pendant le déjeuner, chacun y versait une cuillerée de balanda, et la portion supplémentaire formée était donnée aux plus épuisés.

Ils étaient constamment tourmentés par la faim. La question s’est posée – parler de nourriture ou non? Nous avons décidé qu’il valait mieux parler. Chaque soir, Nicole, qui savait bien cuisiner, partageait une recette de châtaignes rôties à la crème ou mousse à la bavaroise aux fraises et liqueur de cerise. Ses recettes ont été écrites sur des morceaux de papier durement gagnés, et ainsi un livre de cuisine a été formé, que Nicole a caché dans son matelas.

Photo par Droits Réservés

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Nicole a réussi à tenir un livre de cuisine improvisé

Après un certain temps, eux et un grand groupe de gangs ont été transférés dans une branche du camp de l’usine de cartouches Faust à Leipzig. Ellen a dit à son cousin qu’ils continuaient à se sentir comme des combattants et nuisaient à la production à chaque occasion.

« Marche de la mort »

Le 27 avril 1945, les gardes de Ravensbrück, laissant 3 500 personnes incapables de se déplacer, chassent plus de 20 000 prisonniers vers l’ouest. Ce qu’ils avaient l’intention d’en faire reste inconnu. Les 29 et 30 avril, la colonne d’infanterie et le camp lui-même sont libérés par les troupes soviétiques.

Au cours des derniers mois du Troisième Reich, il y a eu 52 « marches de la mort » de ce type depuis les camps de concentration.

La même chose s’est produite un peu plus tôt avec les prisonniers de la succursale de Leipzig. Après le bombardement de l’usine par des avions alliés, environ 5 000 femmes épuisées vêtues de vêtements légers, aux jambes érodées et saignantes, ont été emmenées vers l’est.

« Ils étaient convaincus qu’ils allaient soit mourir de faim, soit tuer tout le monde, et ils ont dû fuir », raconte Gwen Strauss, selon la grand-mère de sa cousine. Partout, donc l’astuce a fonctionné et la colonne a continué sans eux. »

Pendant dix jours, les femmes ont fait route vers l’ouest pour rejoindre les Américains. Jackie souffrait de diphtérie, Zinka souffrait de tuberculose, Nicole s’était récemment remise d’une pneumonie et Ellen souffrait de douleurs chroniques à la hanche.

Gwen Strauss a eu besoin de trois voyages en Allemagne et d’un véritable travail de détective pour recréer avec précision leur itinéraire. Des informations ont dû être recueillies à partir de miettes laissées par des femmes, d’entretiens avec leurs proches, d’archives militaires et de directeurs de la photographie qui avaient auparavant étudié l’histoire de Madelon Verstinen.

« Ce qui m’a le plus frappé, c’est la lenteur avec laquelle ils se déplaçaient – seulement 5 à 6 kilomètres par jour », a-t-elle déclaré.

Ellen et Madelon, qui parlaient couramment l’allemand, sont allées négocier avec le chef du village de service et lui ont demandé de la nourriture et la permission de passer la nuit dans la grange. Elles ont compris que la meilleure tactique était de se comporter le plus naturellement possible et non montrer de la peur. bien sûr, tout le monde avait peur d’être tué ou trahi. »

Photo de Jetske Spanjer & Ange Wieberdink

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Ellen et Lon en 2008

Le dernier obstacle sur le chemin était la rivière Mulde en Saxe.

« Debout sur le pont au-dessus de la Mulda et regardant l’eau, je ne pouvais pas m’empêcher de m’inquiéter », dit Gwen.

Lorsque les femmes se sont déplacées de l’autre côté, Jackie pouvait à peine respirer et a demandé à la quitter, mais tout le monde a dit qu’elles ne seraient sauvées qu’ensemble.

Et enfin le rugissement de la jeep se fit entendre, la voiture s’arrêta, deux soldats américains saluèrent les rescapés et leur donnèrent des cigarettes.

Silence et solitude

Au cours de son enquête, Gwen Strauss a également appris à quel point il était difficile pour ses héroïnes de s’habituer à leur vie d’après-guerre.

Certaines personnes ont traité les femmes qui avaient été déportées et campées, pour le moins, de manière ambiguë. Ils ont vite compris qu’il valait mieux ne pas publier cette partie de leur biographie.

« Ils avaient l’air mauvais et c’était considéré comme honteux de rester dans le camp. Ils se sentaient très seuls », a déclaré Gwen.

« Ils ont traversé tant de choses ensemble, mais ensuite ils se sont séparés et se sont retrouvés parmi des gens qui ne voulaient pas les écouter, et ils avaient honte de le dire. D’anciens soldats sont traités pour le SSPT, mais ils n’étaient pas dans l’armée. »

« La liste des héros marquants de la Résistance française [établie par le président de Gaulle] comprend 1 038 personnes, dont seulement six femmes, dont quatre n’étaient plus en vie à l’époque. C’est ridiculement petit, étant donné que les hommes et les femmes de la Résistance était à peu près égal. »

Les participants à cette histoire ne se sont pas vus pendant longtemps, à l’exception de Gigi et Maine, qui sont restés des amis proches et sont devenus les marraines des enfants de l’autre.

« Ceux qui étaient encore en vie se sont réunis pour la dernière fois au moment où ma cousine m’a parlé de son épopée. Je dirais que c’est un rendez-vous tardif », a déclaré Gwen.

Qu’est-il arrivé à la petite France ?

Gwen la cherche depuis trois ans. « Je l’ai finalement trouvée par accident. Il s’est avéré qu’elle habite dans le sud de la France relativement proche de moi.  » C’est vrai « , a-t-elle déclaré lors de la réunion, » j’ai vécu jusqu’à 70 ans et ce n’est que maintenant que j’ai beaucoup appris sur ma mère ! »

Photo France Lebon Châtenay Dubroeucq

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France LeBron Chateaune Dubruck en 2019

« Zinka » Shatne a retrouvé sa fille après la guerre, mais elle était gravement atteinte de tuberculose, qu’elle a contractée dans le camp, a subi plusieurs opérations et ne pouvait souvent pas s’occuper de la fille, l’envoyant chez des parents. Elle est décédée en 1978 sans parler à sa fille de ses aventures.

« Dans le camp, Zinka n’arrêtait pas de répéter qu’elle devait tout endurer et se sauver pour sa fille, et ma fille n’a appris que de moi à quel point elle était importante pour sa mère et comment elle l’a aidée à survivre », raconte Gwen.

Ellen Podlaski est décédée en 2012 à l’âge de 93 ans. Selon la petite-fille de son cousin, il y a eu des moments où il était clair que le passé continuait de la hanter.

« Les femmes souffrent de la guerre d’une manière particulière, nous ne comprenons même pas vraiment à quel point », explique Gwen Strauss. « Je voulais que tout le monde le sache ».

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